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こんにゃくの基礎知識 壱

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 昔から身体の砂おろしと呼ばれるほど体に良いものとされてきたこんにゃく。その食用歴・雑学・効用・製法などをご案内。

こんにゃくのルーツはインドシナ半島
 こんにゃくは「こんにゃく芋」(こんにゃく玉とも呼ばれる) という サトイモ科の植物の球茎から作られる加工食品です。こんにゃく芋の原産はインドシナ半島といわれ、現地では芋の形状から「象の足」という異名があります。今でも東南アジアには数多くのこんにゃく芋の仲間が自生し、その種類は約130種といわれています。その多くは日本のこんにゃく芋と品種が違い、こんにゃくマンナンという食物繊維の含まれないこんにゃく芋なので加工しても固まらず、こんにゃく作りには適しません。
 その為か、食用として栽培しているのは日本と中国の一部で、定着したのは日本だけです。こんにゃくは6世紀頃、仏教とともに中国より伝わったとされていますが、はっきりとしたことはわかっていません。

こんにゃく芋はどんな芋?
 こんにゃく芋は、じゃが芋と同様に種イモから増やしますが、じゃが芋と違い成長するのに2〜3年必要です。
 まず、春に種イモを植えると新イモができ、そこから地下茎が伸び、秋には生子 (きご) という こんにゃく芋の“赤ちゃん”ができます。この生子をー度収穫し、次の春に再植付けをしたものを1年生、これを秋に収穫したものを2年生、さらに次の春に植えて秋に収穫したものを3年生と呼びます。生子から1年生では5〜10倍に、2年生から3年生ではさらに5〜8倍に成長し、3年生になると大きいもので直径30cmほどに成長します。
 こんにゃく作りに適しているのはこの3年生ですが、こんにゃく芋は低温に弱く、腐りやすいため、収穫してから次に植えるまでの保管がとても難しい作物です。

こんにゃく芋の種類は?
 日本には、古くから栽培されている「在未種」「備中種」という種類がありましたが、これらはそれぞれが似た性質を持っていたため、掛け合せて品種改良することが難しかったのですが、大正時代に中国から「支那種」という種類を輸入することでより栽培しやすい品種を作ることに成功しました。 その結果「はるなくろ」(昭和41年)、「あかぎおおだま」(昭和45年)、という改良種が誕生。
 現在では生産の90%以上をこの2種類で占めています。さらに平成9年には「みょうぎゆたか」という、より栽培しやすく、生産性の高い品種が登場しています。

こんにゃく芋の栽培方法って?
 古くから栽培されていたこんにゃく芋ですが、意外にも安定した栽培法が確立されたのは昭和30年頃といわれています。こんにゃく芋は葉に傷がつくだけでも病気になってしまうほどデリケートな植物のため、強い日光や風、千ばつ、水はけの悪い場所ではうまく育たないのです。長年の経験とあとは運にまかせるのみだったため、「運玉」とも呼ばれるほど栽培者泣かせの作物でした。
 また、こんにゃく芋は年平均13度ほどの気温が必要なため、寒冷地では栽培はできるものの、大きく育つことが難しく、露地栽培は宮城、山形あたりが北限となります。
 昔はごく一般の農家で家庭用に栽培されていましたが、生産重視の栽培になってからは群馬をはじめ、栃木、埼玉などの北関東地方で多く作られるようになりました。
 種イモとなるこんにゃく芋は、収穫後の温度管理が必要なほどデリケートです。畑で半日干してからさらに風通しのよい日陰でよく乾燥させます。冬の間は新聞紙に一つずつくるみ、風通しのよいかごなどに入れて 最低気温が13度の以下にならないところに保存します。

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